Historia de Cuba

… nada hay más justo (…) que dejar en punto de verdad las cosas de la Historia. José Martí

Hotel Santa Isabel – Hoteles de Cuba

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La casa de la calle Baratillo No. 9, en el Centro Histórico de La Habana, donde hoy se encuentra el hotel Santa Isabel, fue siempre muy famosa y visitada.

El Palacio del Conde de Santovenia, como se le conocía a inicios del siglo XIX, tenía la gran ventaja de su ubicación frente a la Plaza de Armas y muy cerca del mar, por lo que siempre se mantenía fresca gracias a la brisa que soplaba desde la bahía.

Durante los días de fiesta el conde permitía que la Banda Militar tocara en la azotea del Palacio para la muchedumbre que se acomodaba a escucharlos en la Plaza de Armas.

Muerto el conde sus herederos se marcharon a España en 1866, vendieron la casa de Baratillo No. 9 al coronel norteamericano Luis Lay, natural de Nueva Orleans, quien trasladó allí el hotel Santa Isabel que regentaba en la calle Habana No. 136 entre Muralla y Teniente Rey.

Lay adaptó el Palacio para el alojamiento y lo convirtió en el más importante y moderno de la isla de Cuba.

En 1868 visitó La Habana el notable cronista norteamericano Samuell Hazard quien en su excelente obra Cuba a pluma y lapiz expreso que el Santa Isabel era:

(…) el mejor hotel de la ciudad, con habitaciones grandes y aireadas, que ofrecía para las señoras la gran ventaja de verse atendidas por personas de su mismo sexo, pues, por extraño que pueda parecer, en Cuba no hay camareras.

Cada cual puede estar seguro de satisfacer sus gustos en cuanto a la comida, y la situación del hotel es muy conveniente, estando cerca del consulado americano y a dos pasos de la bahía, pudiéndose contemplar la vida y el bullicio de ese gran puerto.

El hotel constituía entonces un reflejo de la vida de los habaneros más ricos, pues las habitaciones de la planta alta (que ocuparan los condes de Santovenia) estaban decoradas y amuebladas de la manera más elegante, mientras que la planta baja se utilizaba como almacén.

Sería en la calle de Baratillo No. 9 el lugar donde, el 18 de abril de 1888, se constituyera la poderosa Loja de Víveres de La Habana (Lonja del Comercio), asociación que construiría luego un espectacular edificio frente a la Plaza de San Francisco.

El Mesón de la Flota a comienzos de la década de 1980

El Mesón de la Flota a comienzos de la década de 1980

En 1943 los dueños del antiguo Palacio de los Condes de Santovenia, siguiendo indicaciones del Departamento de Urbanismo del municipio de La Habana realizaron una reforma integral del inmueble, respetando todas las peculiaridades arquitectónicas de su primitiva construcción y adaptando el inmueble para oficinas.

Tras la Revolución Cubana de 1959 el Palacio de los Condes de Santovenia fue nacionalizado por el gobierno de la Isla y destinado a diversos usos hasta que a comienzos de la década de 1980 se convirtió en sede del Mesón de la Flota, un restaurante especializado.

Sin embargo, esto no detuvo el proceso de deterioro del inmueble, que se agravó tras la llegada del Período Especial a la Isla.

A mediados de la década de 1990 la Oficina del Historiador de La Habana decidió restaurar por completó el antiguo Palacio de los Condes de Santovenia y devolverle la vida al hotel Santa Isabel.

En febrero de 1997 fue reabierto el Hotel, con categoría de lujo, exhibiendo gran parte de los elementos arquitectónicos originales, en el ambiente de una típica casona colonial.

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Autor: Ruslán Olivares

Máster en Estudios Históricos Regionales y Locales por el Instituto de Historia de Cuba.

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